Размножение полипов и рост рифов

Кольчатые черви спиробранхусы «новогодняя елка» - с ажурными щупальцами-перьями - проникают в желтый коралл.
Кольчатые черви спиробранхусы «новогодняя елка» - с ажурными щупальцами-перьями - проникают в желтый коралл.

Но все же большинство коралловых полипов размножается половым путем — исторгают из себя сперматозоиды и яйцеклетки.

Как правило, это происходит весной, после полнолуния: полипы одновременно выпускают огромные тучи икринок. Для этого массового нереста необходим идеальный температурный режим и небольшая разница между уровнями воды при приливе и отливе. Нерест длится от нескольких минут до 48 часов, яйцеклетки всплывают на поверхность, где их оплодотворяют сперматозоиды, и рассредоточиваются по очень большой территории. Оплодотворенная яйцеклетка (зигота) превращается в личинку и прикрепляется к морскому дну или другой подходящей поверхности, чтобы дать начало новой колонии.

Колониальные кораллы разрастаются разным путем, но многие виды — за счет почкования новых полипов. Этот процесс, как например, у мозговых кораллов (Diploria spp!), может быть интратентикулярным, т. е. внутрищупальцевым, — когда почки закладываются на оральных дисках в пределах венчика щупалец старого полипа. А твердым кораллам, включая большие звездчатые кораллы (Montastraea spp.), присуще экстратентикулярное (внещупальцевое) — когда почкование происходит у основания старого полипа за пределами венчика щупалец. В строительстве коралловых рифов принимают участие и многие другие морские животные. Трубчатые черви и моллюски, погибая, оставляют после себя твердые кальциевые скелеты, которые — скрепленные коралловыми водорослями — тоже становятся частью рифа. Эти водоросли медленно укладывают тонкие слои известняка на поверхность коралла и таким образом скрепляют все кальциевые обломки, оставшиеся от других существ. Благодаря коралловым водорослям конструкция рифа получается целостная и прочная, в особенности на внешних склонах, там, где воздействие волн наиболее сильное.
Мадрепоровые (твердые) кораллы выпускают икринки каждый год, в марте, возле рифа Нингалу у западного побережья Австралии.
Рост рифов происходит скачкообразно и чередуется с периодами «отдыха», которые необходимы для восстановления после шторма. Меньший вклад, но, тем не менее, тоже довольно значительный, в формирование рифов вносят скоблящие и сверлящие организмы, в том числе черви «новогодняя елка» (Spirobranchus giganteus). Они перерабатывают кораллы в мелкий песок, который проникает в трещины между рифами и заделывает их. К таким «биоразрушителям» относятся и морские ежи, губки, рыбы-попугаи («дробилки») и другие виды животных.