Образ жизни коралловых полипов

Коралловый риф состоит из кораллов всевозможных расцветок и форм.
Коралловый риф состоит из кораллов всевозможных расцветок и форм.

У коралловых полипов бывает разное количество щупалец, но все они несут стрекательные клетки, которые захватывают и парализуют добычу.

Пища через рот попадает непосредственно в кишечную полость, а непереваренные остатки маленькими порциями тем же путем, через рот, выбрасываются обратно. В дневное время большинство кораллов убирают щупальца и прячутся в кораллит, чтобы самим не стать жертвой хищников: огненных червей, улиток, морских ежей, рыбы-попугая и рыбы-бабочки. Однако ночью коралловые полипы смелеют, показываются из своих «чашечек» и вытягивают щупальца, чтобы поживиться зоопланктоном у поверхности океана.
Помимо зоопланктона и крошечных рыбешек кораллы поглощают питательные вещества из морской воды. Как уже было сказано, им выгодно соседство с губками, растущими в расщелинах рифов. Эти фильтраторы всасывают фитопланктон и выделяют вещества, которыми питаются кораллы. Губки также служат убежищем для рыб, крабов, креветок и многих других мелких животных.

Однако самым важным источником питания и кислорода кораллов — почти на 90% — являются симбиотические одноклеточные водоросли — зооксантеллы. Они обитают внутри клеток кораллового полипа: такой тип взаимовыгодного сосуществования организмов называется эндосимбиозом.
В процессе фотосинтеза зооксантеллы поглощают солнечную энергию и снабжают полип органическими питательными веществами: глицерином, глюкозой и аминокислотами. Взамен они получают углекислый газ и пищевые отходы с повышенным содержанием азота, выделяемые полипом,  и используют их для фотосинтеза. Коралловые рифы растут гораздо быстрее в хорошо освещенных зонах именно по причине эндосимбиотических отношений с зооксантеллами.
Оранжевый солнечный коралл расправил щупальца и ловит добычу.
Более того, зооксантеллы придают кораллу цвет — но если коралл испытывает недостаток в питании или другие экологические нагрузки, он может исторгнуть из себя зооксантелл, и тогда происходит обесцвечивание коралла. А если зооксантеллы в него не вернутся, то полип погибает.
Среди коралловых полипов есть раздельнополые и гермафродиты, которые могут изменять свой пол в ходе развития. Бесполое размножение почкованием чаще всего происходит после шторма, когда отломанные от больших кораллов куски переносятся течениями в другие места, где потом возникают новые колонии.
грибовидный мягкий коралл
Этот грибовидный мягкий коралл обесцветился из-за того, что потерял своих симбиотических водорослей — зооксантелл.